Los astrónomos, con la ayuda del telescopio orbital Hubble, identificaron una nueva clase de planeta fuera del sistema solar formado por agua y rodeado de una espesa atmósfera de vapor, informó grupo de científicos.

El equipo internacional de astrónomos de la NASA estadounidense y la Agencia Espacial Estadounidense, encabezado por Zachory Berta del Centro Harvard Smithsonian de Astrofísica (CfA, por su sigla en inglés), estudió el planeta denominado GJ 1214b.
«Es un planeta que no se parece a nada de lo que conocemos hasta ahora», dijo Berta en el boletín del Hubble, en el que se da cuenta de detalles del descubrimiento. «Una proporción enorme de su masa está compuesta de agua».

El GJ 1214b fue descubierto en 2009 por un equipo de astrónomos encabezado por David Carbonneau, del CFA. Su diámetro es aproximadamente 2,7 veces más grande que el de la Tierra y su peso es unas siete veces mayor.

El planeta orbita a unos dos millones de kilómetros de una estrella enana roja cada 38 horas y se calcula que la temperatura en su superficie es de unos 230 grados Celsius.

En 2010 el científico Jacob Bean, de la CFA, y sus colegas indicaron que habían medido la atmósfera del planeta GJ 1214b y determinaron que, probablemente, está compuesto en gran medida por agua. Pero sus observaciones también podrían explicarse por la presencia de una bruma atmosférica que envuelve al planeta.

Berta y los otros autores del artículo que incluyen a Derek Homeier, de Lyon en Francia, usaron la Cámara 3 de Campo Ancho del Hubble para estudiar al planeta cuando cruzaba por delante de su estrella.

Durante ese tránsito la luz de la estrella se filtró a través de la atmósfera planetaria, lo que proporcionó información acerca de su mezcla de gases.»Usamos el Hubble para medir el color infrarrojo del atardecer en ese mundo», explicó Berta.

Las brumas son más transparentes a la luz infrarroja que a la luz visible, de modo que las observaciones del Hubble ayudan a determinar la diferencia entre una atmósfera vaporosa y una brumosa.

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